Aanval op mars

 
   
Mars werd eind 2003 en begin 2004 bestookt met aardse verkenners. Er daalden drie stuks  in de ijle atmosfeer af, om per airbag stuiterend op het Marsoppervlak tot stilstand te komen. De verkenners zullen naar schatting een half jaar mee gaan, en moeten in die tijd niet alleen sporen zien te vinden van stromend water, maar als het even kan graag ook van buitenaards leven.

 
Want dat is een prangende vraag die de mensheid al eeuwen stelt: zijn er Martianen? Honderd jaar geleden leek de rode planeet nog een wereld met kanalen en water, waar marswezens het uitstekend naar hun zin leken te hebben. En hoewel de moderne wetenschap inmiddels duidelijk gemaakt heeft dat de kanalen nimmer door intelligente individuen zijn gegraven, is er nog steeds geen ondubbelzinnig antwoord op de vraag of er ooit Martiaans leven heeft bestaan. Misschien leven er nog steeds wel bacteriŽn op de rode planeet.

 
Die onzekerheid komt mede door de complexe geologische sporen die hedendaagse marssatellieten vastleggen. Sommige geulen lijken recent drooggevallen rivieren, andere doen vermoeden dat er al honderden miljoenen jaren geleden reusachtige vloedgolven over het planeetoppervlak raasden. Maar waar kwam dat water dan vandaan? Waar is het nu gebleven? En was het genoeg om wezens te kunnen voeden?

 
Op papier hebben de drie nieuwe marsverkenners Beagle, Spirit en Opportunity de juiste instrumenten aan boord om een paar mysteries voorgoed op te helderen. Met geluk weten we binnenkort of Mars ooit een warme wereld was, of gewoon het zoveelste dode rotsblok. Met heel veel geluk komen we er achter of er ooit leven was op Mars. Maar als het verleden een ding leert, is het wel dat Mars zijn geheimen slechts mondjesmaat prijsgeeft. De rode planeet beantwoordt iedere vraag met een wedervraag. Of, als we geluk hebben, met een ontwijkend antwoord.
Mars (Foto: NASA) De Missies naar Mars
De Amerikaanse marsverkenner Spirit (Foto: NASA) Op reis naar Mars
Recente sporen van water op Mars (Foto: Nasa, MGS) Volg dat water
Het klassieke marsmannetje: groen en eng Leven op Mars
Mensen op Mars (Foto: Nasa, JSC) Mensen op Mars